Глава 1. Не гуляйте по лесу в одиночку!

Я была всецело поглощена своими мечтами. Мое воображение услужливо рисовало красочную картину: шикарный дом, на клумбах и просто так растут прекрасные цветы, кругом красивый лес. И все это мое. Однако, помечтать еще мне не дали. Моя сестра, Линда, позвала меня. Неохотно я спустилась с дерева и откликнулась:

-Я здесь!

-Господи, Кэт, мы же волнуемся! Ты ушла гулять час назад и до сих пор не явилась!- выругалась сестра. В принципе для ругани был повод - 2 месяца назад в лесу (недалеко от этого места) пропала девушка. Лес прочесали на 10 раз вдоль и поперек, но ее так и не нашли.

-Я знаю, просто как обычно замечталась,- повинилась я.- Но что могло сучиться такого, что ее не нашли? Пропасть здесь практически невозможно!

-Есть у меня идея... Но она немного фантастическая,- ответила мне Линда. В ее руках я заметила книгу. Ага, значит, оторвали ее от прочтения очередного литературного шедевра. Она немного помялась, а затем начала:

-Говорят, глубоко в лесу, на огромной поляне, стоит дом. В нем живет колдун . Он зорко следит за лесом. Когда девушка заходит в лес одна, он чарами манит ее на поляну. Девушки обычно заходят в дом. Там он предлагает им, либо остаться навсегда как служанкам, либо отпустить, если они пройдут зеркальную комнату. Всем нужна была свобода, и они шли в комнату, не зная, что их там ждет. Так и остались они там. Только кто-то попросил пощады и живет в его городе, а кто-то остаток жизни проводит в образе кошек. Вот так.

-Неужели это правда?- я слегка испугалась.

-Нет, конечно. Это я так, в порядке запугивания. Но в этой ситуации у меня не находится других более разумных объяснений ее внезапному исчезновению,- пожала она плечами. Я задумалась.

Наш край был очень красивым и часто гости называли его сказочным. Дети думали, что здесь обязательно должны происходить чудеса. Самыми красивыми местом этой сказочной деревеньки были лес, который сейчас стал запретным, и особняки, в которых около сотни лет назад жили местные аристократы. Сейчас часть из них пустует, они перешли во владение короне, а в части из них формально кто-то живет. Но даже в таком состоянии они выглядят великолепно. Так же там часто проводят балы и маскарады.

В общем, наш край считается чудесным и очень волшебным, а по сему какое-то волшебство или чудо здесь было бы уместно. Но, живем-то мы в обычной стране, волшебство у наших соседей - небольшого королевства магов.

С такими мыслями я дошла до дома.

-Кэт,- позвала меня Линда.- Вынырни уже из своих грез.

-Ты что-то сказала?- я вернулась на землю.

-Да, я тут взяла тебе книгу, как раз с легендами и мифами. В ней так много интересных тебе мифов,- сестра протянула мне книжечку в коричневом кожном переплете. Я взяла ее и повертела в руках.

-Спасибо,- я сразу же заглянула в нее и отметила присутствие картинок, а также приметила название того мифа, который открыла. Так вот откуда она взяла эту историю! Надо будет подробнее с ней ознакомиться.

-Ладно, иди уже к маме, она вроде как тебя искала.

Я скорее побежала к маме. Она меня действительно искала, правда отчитала за целый час отсутствия, а так в общем-то ничего особенного. Ко мне приходила Эванна с новостями. Я отпросилась к ней в гости и скорее побежала к месту нашей встречи.

Угадала. В заброшенном саду одного особняка на качелях уже сидели Эванна и ее сестра Вэрис.

-О, ты пришла, наконец. У нас тут сто-о-олько новостей,- радостно взвизгнула Вэрис.- Начну с самой потрясающей. Пока ты сидела на своем дереве, к нему подъезжал человек в плаще. Лица не было видно, однако невооруженным взглядом мага было видно - это молодой человек, лет 25. Он некоторое время смотрел на тебя, а потом повернул коня и поскакал в сторону леса.

-Вау,- я была польщена. Чтоб на меня мечтающую, развалившуюся на ветке смотрели - это нонсенс.- И как долго меня изучали?

-Около 15 минут. Это первая новость, вторая - особняк купил молодой человек. Как он выглядит, как его зовут и откуда он приехал - никто не знает,- начала тараторить Эванна.

-К управляющему приехал человек в плаще и скрывающей лицо маске. Он сказал, что покупает этот особняк и обсуждению решение не подлежит. Вот,- скорейшим образом закончила за сестру Вэрис.

-Как было бы здорово познакомиться с ним,- засмеялась я. Для моих подруг есть только одна тема для разговоров - парни. Каждая наша встреча начинается с обсуждения парней - кто с кем встретился и тд. В общем-то, они снабжают меня сплетнями и новостями, а я просто слушала это все и наслаждалась общением с ними.- Самое главное, чтобы он тоже давал балы, как и его соседи. И тогда он будет принят в любой дом нашего края.

Мы проговорили с ними до самого вечера. Оказалось, что Вэрис, которой всего 19 лет, нашла своего богатого и горячо любимого аристократа. Официально они еще не обручены, однако вскоре он официально попросит у родителей ее руки. Эванна была шокирована не менее меня - она вообще не знала о том, что сестра с кем-то встречается. Я тоже не знала, но подозревала.

В общем, вечером мне опять влетело, за долгое отсутствие, но значительно мягче - я была же не одна.

Я поднялась в свою комнату. На глаза мне попалась та самая книга, которую мне дала Линда. Я открыла ее и начала читать ту самую легенду. Что-то мне подсказывало, что так нужно.

"В глухом лесу, в доме на огромной поляне, живет Джерад - колдун, именующий себя Князем Тьмы и Леса. Его дом не виден был никому, и он жил один. Вскоре это ему надоело, и Князь взял в служанки старушку и женщину, лет 40. Чтобы не расставаться с ними он дал им бессмертие. Но даже тогда ему нужен был кто-то еще. Тогда Джерад придумал заманить в дом девушку. Сначала все было замечательно. Но девушка была любопытна, и однажды случайно зашла в его личную комнату. Джерад был разгневан и разбил зеркало. Для развлечения, он запер ее в этой комнате, из осколков создал лабиринт. Затем явился к этой несчастной и сказал:

-У тебя 12 часов, чтобы выбраться отсюда!- и исчез. Бедная девушка металась по лабиринту, но так и не смогла выбраться. Когда время вышло, Джерад явился к ней и превратил в кошку. Это настолько понравилось ему, что он стал так делать со всеми девушками. И не было им спасения. Но некоторые вымолили пощаду. Они стали жить в его городе и служить ему в его замке.

Шли годы. Дом стал порталом между городом Джерада, в котором жили эльфы, гномы, гоблины и др., и лесом. Теперь, когда девушка закрывала дверь за собой, дом исчезал из леса и появлялся в городе. Чтобы вернуться назад, девушке необходимо пройти за 12 часов лабиринт из зеркал. Если не успеет, то ждет ее участь первой девушки.

И, отныне и дальше, так и будет, пока девушка не останется с ним по доброй воле, не ставя условий и вернув его сердце!"

Вау. Как интересно... Особенно последняя фраза. Создавалось впечатление, что этот миф не вымысел, а правда. Видимо его автор в это верил сам. Причем очень сильно.

Что-то зашуршало за окном, и я испуганно оглянулась на него. На ветке напротив окна зависла вниз головой летучая мышь. Что-то в ее взгляде было необычно. Вроде бы и обычные для летучки глазки, но все же что-то не так. Я не отводила от нее взгляда, а она от меня. Наконец, мне это надоело, и я шугнула ее. За что и получила злобный взгляд в свою сторону. Это вообще нормально?

Но думать над странностями я не стала и легла спать. Всю ночь меня мучил сон. Я попала в зеркальную комнату. Но почему-то мне казалось, что я должна что-то там найти. Время там не хотело идти, пока я не найду что-то, но что именно - я не могла понять.

Утром я встала совершенно не выспавшаяся. Нет, силы для дел у меня были, но что-то грызло меня и не давало покоя.

-Мам, я схожу к своему любимому дереву?- спросила я после завтрака.

-Да, но только ненадолго. Мы собираемся на ярмарку в соседнюю деревню,- ответила мама. Линда, сидевшая в гостиной с любимой книгой в руках, только покачала головой. Уж она-то знает, как сильно я люблю мечтать на своей любимой ветке векового дуба.

Я скорее, пока мама не передумала, побежала к дубу у реки. Добежав до него, я проворно забралась на ветку, с которой были видны поля и луга. Успела. В определенное время с этой ветки я наблюдала как поля сияют.

Но в этот раз мне помешали. Хрустнула ветка, а потом еще раз. Из леса вышел молодой олень со стрелой в изящной шее. Мне стало жалко животинку, и я осторожно спустилась вниз. Резкие движения могли отпугнуть его, поэтому я стала тихонько приближаться к нему. Черт, под ногой некстати хрустнула ветка, и олень насторожился. Я пошла еще медленнее и осторожнее. Он замер и посмотрел на меня.

-Тихо маленький, я тебе не сделаю больно, я просто вытащу стрелу,- я подходила ближе, стараясь не спугнуть раненое животное. Но опять под ногой хрустнула ветка, и олень скакнул в сторону леса. Я терпеливо последовала за ним, мысленно ругая эту чертову пугливость у животных. Но олень так и не дался в руки мне. Он стремительно развернулся и изящно поскакал в лес. Достаточно громко высказывая свои мысли по поводу глупых пугливых животных, я рванула за ним. А вот зачем? Что-то внутри меня требовало, чтобы я все же помогла животинке не погибнуть и вытащить стрелу.

В общем, я рванула за оленем с непонятно какой целью. Глупость, причем беспросветная. Об этом я подумала лишь тогда, когда вспомнила, что я одна в лесу, без помощи.

-Чертов олень!- рыкнула я и пнула ближайшее дерево. К горлу уже подступали слезы. Но не просто глупые слезы из-за страха, а из-за того, что я так легко попала на удочку.

Теперь мне нужно было думать, как выбраться оттуда, куда я попала. Как ни странно, но сломанных веток (я шла напролом через некоторые кусты) не было, хотя точно помню, что перед остановкой я оборвала рукав в колючках. Однако лоскутка ткани на злосчастном кусте не оказалось. Мне пришлось признать, что миф не такой уж и вымысел. И что, скорее всего, мне предстоит "приятная" встреча с Князем Леса.


Глава 2. "Приветливые" хозяева.

Как я и предполагала, через некоторое время я вышла к поляне. На ней стоял великолепный трехэтажный особняк. А я что хотела? Выбраться за просто так из леса даже не поприветствовав хозяина? Ага, как же. Знала же, что нельзя сюда ходить, тем более после того, как я узнала эту историю, но нет же! Занялась благотворительностью! И что в итоге? Угу, ничего хорошего.

На небе собирались тучи, и я с пониманием своей глупости пересекла поляну и вошла в дом.

Как только я закрыла за собой дверь, на втором этаже послышался шум шагов. Легких и почти не слышных. Вероятно, шла девушка.

-Кто там?- угадала. На лестнице появилась девушка, примерно моего возраста. Она была одета в длинное, в пол, платье нежно-розового цвета. Ее длинные волосы были заплетены в косу.- Ах, очередная жертва злых чар этого дома...

В ее последней фразе не было ни капли ехидства или чего-то такого. В ней было сожаление и усталость.

-Простите, но куда я попала?- решила уточнить я. Если она подтвердит мою догадку, мне не станет легче, но я хотя бы не буду считать это сном.

-Туда, откуда еще ни одна девушка не вернулась,- девушка подошла ко мне.- Позвольте представиться - Наннерль, можете звать меня просто - Нерль или Нель, как вам угодно. Я прислуживаю Джераду, Князю Тьмы.

-Я - Кэт. Приятно познакомиться. А Джерада еще нет дома?- я надеялась, что он меня не сразу запихнет в Зеркальную комнату.

-Нет, его пока нет. Он сейчас в своем замке. Не бойся, здесь ты сможешь жить столько, сколько захочешь,- Наннерль мягко взяла меня под локоть и повела наверх.- Я покажу тебе твою комнату. Весь третий этаж принадлежит хозяину, но живет он в комнате на втором. Твоя комната будет как раз рядом с моей.

И пока Нерль показывала мне что, где и как, я думала о том, насколько сильно я влипла. Не менее важной мыслью было и мое освобождение отсюда. Хотя... В принципе можно и пожить. Пока что мне никто ничего плохого не сделал.

***

Хозяин внимательно изучал красивую алую розу, когда я подошла к нему. Моя интуиция сказала, что в его доме гостья. Могу поспорить на свой хвост - она не проста.

-Хозяин, в вашем доме снова девушка,- я, как полагается, сделала книксен. Джерад одарил меня не самым ласковым взглядом, но информацию принял.

-Спасибо, Периль. Прикажи подать обед, и я отправлюсь в особняк,- его голос был холоден как вечные льды, а лицо не выражало ничего кроме некоторого недовольства.

-Как прикажете, Ваша Светлость,- я развернулась и хотела было уйти, как предвестник нового видения - туман в голове, явил мне будущее. Теперь я уже не сомневалась, что в скором будущем они познакомятся. И не было сомнений, что сама судьба решила их свести нос к носу.

***

-Так-так, Наннерль. У нас гостья, а ты не оповестила меня,- от этих слов мы с Нель вздрогнули. Мы не услышали, как он вошел в мою комнату.

-Простите, хозяин,- тихо сказала девушка, низко опустив голову.- Я была немного занята.

-Ладно, забыли. Может, представишь мне гостью?- Джерад говорил очень резко, в приказном тоне, чему я и не удивилась. Надеюсь, на меня это не распространится, а то я могу и ответить. Не люблю, когда мной так командуют.

-Это наша гостья - леди Кэтрина, можно просто - Кэт,- представила меня Наннерль, и я присела в реверансе. Благо место было.- А это мой хозяин, князь Джерад.

-Очень рад знакомству,- ага, а по голосу слышно, что ничегошеньки он не рад мне. А на лице была крупная надпись: "Еще одна на мою голову".- Кэт - это ведь означает "кошка"?

-Да, сэр,- я кивнула. Он захохотал. Его смех мне напомнил смех сумасшедшего, который уверен в своей неуязвимости и не боится ничего.

-Вот так номер. А ты знаешь, что девушки, попавшие сюда и не сумевшие найти выход, стали кошками?- его злые черные глазки смотрели на меня в упор. Думал, испугаюсь и грохнусь в обморок? Ага, как же. У меня детство изобилировало всякими страшилками, так что мне уже до фени его злобное зырканье и страшные слова.

-Да, знаю. Как ни странно, но что-то привело меня сюда. А до этого вручило мне в руки легенду об этом месте,- я немного принаглела.- Так что, я знаю о вас и об этом месте.

-А она не так проста, как кажется!- он снова засмеялся своим колючим холодным смехом сумасшедшего.- Мне нравится. А теперь прошу позаботиться о том, чтобы наша гостья была готова к балу, который состоится через три дня.

Сказав это, он вышел. А я так и осталась стоять с ошарашенным видом. Что?! Он еще смеет издеваться?! Извините, но это уже моветон!

-А что за бал? И многие "счастливицы" посещали такие мероприятия?- спросила я задумавшуюся Нель.

-Нет, не многие. Но тебе повезло. А теперь у нас много дел, нужно столько всего успеть,- Наннерль потерла висок.- Так, пока можешь отдыхать и заниматься чем хочется. А мне нужно кое-куда сходить. Хорошо?

-Хорошо,- согласилась я. Смотри-ка. Поговорили всего ничего, а я уже считаю ее подругой. Хотя, в принципе, Наннерль хорошая девушка, добрая. И кто кроме нее сможет мне здесь помочь? Вот-вот, никто.

Пока я размышляла о доброте Нель, она ушла. Раз уж я тут застряла, то стоит взять книгу какую-нибудь, а то я без чтения и нормального общества завяну. Тихонько выйдя из комнаты, я направилась вниз. На кухне кто-то шумел, и я решила посмотреть, кто есть там. Там оказалась бабушка почтенного возраста, которая летала по кух