Эддисон Мюррей
Играя с судьбой


Глава 1

Чарлин не сказала Рейчел, что устроила ей свидание с ковбоем, с самим Линксом Маддоксом по прозвищу Дикий Кот. Рейчел тяжело вздохнула. Можно было догадаться. В конце концов, Чарлин встречается только с теми мужчинами, которые носят ковбойские сапоги и стетсоновские шляпы.

Рейчел поежилась, когда ее взгляд прошелся по широкой груди Линкса Маддокса, мускулистым плечам, коснулся его темно-зеленых глаз, изучавших ее с мужским одобрением.

Сердце Рейчел неистово колотилось в груди.

Она увидела Линкса за столиком рядом с Чарлин и ее спутником Дэном прежде, чем ковбой заметил ее. О, она позволила себе рассмотреть его, пока он шел ей навстречу, и дала волю своему воображению. Мечтать не вредно. Но когда отец Рейчел погиб у нее на глазах на родео, она поклялась, что никогда не будет иметь дел с ковбоями.

Прервав поток мыслей, она сумела улыбнуться подошедшему незнакомцу.

— Приятно познакомиться, — сказала Рейчел.

Она ощутила силу теплых шершавых пальцев, стараясь не обращать внимания на то, как трепетало ее сердце. Увидев его суровое лицо и проницательный взгляд, она отчетливо поняла одно: у подобных мужчин на лбу крупными буквами написано «неприятности». И сомневалась, что Линкс Маддокс окажется исключением.

— Рейчел, я рад, что ты пришла. — В его бархатистом голосе сквозил техасский акцент.

От него пахло мужским одеколоном с древесным оттенком. Рейчел внезапно охватил жар, она невольно подумала о том, что эта случайная встреча может иметь далеко идущие последствия. Ковбой был настолько сексуально притягателен и так сильно действовал на нее, что Рейчел с трудом могла вспомнить собственное имя!

Реакция была столь нехарактерной, что Рейчел растерялась, не зная, что делать.

— Надеюсь, ты не против провести время с нами, — непринужденно сказал Линкс, не обращая внимания на ее замешательство.

Его вопрос, казалось, исцелил ее от паралича.

— С удовольствием отдохну в этом баре, — ответила она, чувствуя себя более уверенно.

— Я провожу тебя домой, — сказал Линкс, ведя ее в глубь зала.

«Я так не думаю», — решила она, пристально разглядывая высокого незнакомца. Одно дело встретиться с Линксом здесь, в баре с танцзалом, а вот отправиться с ним домой — это совершенно иное. Рейчел не высказала своего мнения вслух, зная, что Чарлин может обидеться. Поэтому, призвав на помощь скудные дипломатические навыки, она обошла эту тему.

— Здесь всегда много народу? И так шумно? — спросила она, внезапно ощутив приступ клаустрофобии.

— В пятницу вечером всегда полно народу. Разве ты не бывала здесь раньше?

— Нет.

Она сообразила, что ее ответ прозвучал слишком резко, но ничего не могла поделать. Такие танцзалы с барами хороши для других, но не для нее. Если бы не ее лучшая подруга, болтушка Чарлин Дэвис, Рейчел не рискнула бы заглянуть сюда.

— Так что же произошло? — спросил Линкс Маддокс. — Проиграла пари?

— Что-то вроде этого, — пробормотала Рейчел так тихо, что он едва расслышал. Силясь улыбнуться, она продолжила: — Думаю, каждому нужно хоть раз испытать это.

Рейчел чувствовала себя не очень комфортно. Оркестр играл так громко, что уши закладывало.

Линкс иронически приподнял темную бровь.

— Тебе здесь понравится. Поверь мне.

Рейчел осторожно посмотрела на него. Она не так наивна, чтобы верить. В свои двадцать четыре она полагалась только на себя.

— Ведь Дэн и Чарлин заняли нам столик на другом конце зала?

Она старалась разглядеть подругу в тусклом свете вращающихся разноцветных светильников. Клубы дыма висели под потолком, придавая зеркальной стене за стойкой бара голубоватый оттенок. В спертом воздухе витали запахи ячменного солода, табака и сена. Рейчел заморгала, у нее защипало глаза, от сигарного дыма запершило в горле.

Линкс усмехнулся.

— Да, но сейчас их трудно разглядеть.

Рейчел не оставалось ничего другого, как согласиться, поскольку его широкая грудь, обтянутая белой рубашкой, закрывала ей обзор.

— Как же мы проберемся сквозь эту толпу? — спросила она.

— Я думаю, это ни к чему, — с легкостью отозвался он.

— Что ты имеешь в виду? — насторожилась Рейчел.

— У нас есть выбор. Мы можем ускользнуть отсюда через заднюю дверь в какое-нибудь укромное местечко и познакомиться поближе.

Горячий румянец залил ее щеки, Рейчел была готова солгать.

— Спасибо. Но я думаю, что нам не удастся сейчас выбраться на улицу. И потом я уверена, что Чарлин хочет представить мне своего приятеля.

Ничуть не обидевшись, Линкс подмигнул ей:

— Отлично, крошка. Держись за меня, я покажу, как мужчина прокладывает дорогу.

Линкс взял ее под руку, чтобы отвести к столику. Рейчел почувствовала, как жар побежал у нее по спине. Черт бы побрал Чарлин с ее сватовством. Два года назад Рейчел порвала со Стивеном, и с тех пор Чарлин опекала ее, как наседка. Наконец после нескольких месяцев осады Рейчел сдалась и согласилась прийти сюда. Но сейчас, когда Линкс был так близко, что она чувствовала его дыхание, Рейчел сомневалась в разумности своего поступка.

Ни один мужчина не стоит того, чтобы потерять из-за него внутренний покой. Рейчел знала, что такое разочарование, и старалась избегать щекотливых ситуаций.

Пока они пробирались к центру танцплощадки, мужчина в ковбойских сапогах с высокими каблуками, мало приспособленных для изящных манер, толкнул ее в бок. Рейчел потеряла равновесие и машинально ухватилась за руку Линкса. Он сильнее сжал запястье и удержал ее. Рейчел смутилась и немного отстранилась, стараясь соблюсти хотя бы небольшую дистанцию.

Линкс взглянул на обидчика и сердито свел брови на переносице.

— Джастин, — проворчал он. — Выбирай дорогу, ковбой.

Нетвердо стоящий на ногах мужчина поспешно отпрянул назад.

— Осторожнее, — обратился Линкс к Рейчел.

В его токе звучали успокаивающие нотки. Благодарная за попытку подбодрить и за то, что он, кажется, не обратил внимания на ее замешательство, Рейчел вздохнула с облегчением. Но от его следующего замечания эмоции вспыхнули с новой силой.

— В таких местах женщина не может оставаться недотрогой.

Рейчел покачала головой и усмехнулась про себя. Он в точности процитировал ее мысли. Рейчел чувствовала себя неловко и старалась убедиться, что это напряжение ложное. Стоит ли обращать внимание на то, что в тесноте Маддокс прижался к ней. Это же пустяк.

Мышцы его худых щек напряглись в ответ на ее оценивающий взгляд; в глубинах глаз, зеленее которых она в жизни не видела, затаился вызов. Рейчел сообразила, что попала в беду. Казалось, в ее голове предостерегающе зазвенел колокольчик, совсем как сирена, отмеряющая восемь секунд на соревнованиях по объездке быков, но Рейчел все еще предпочитала не обращать на это внимания.

Линкс обнял ее за плечи, разглядывая толпу.

— Не волнуйся, Рейчел. Ты к этому привыкнешь, — сказал он, прижимая ее к себе. — Расслабься и предоставь возможность действовать мне.

Мучительно заставляя себя не напрягаться от близости Линкса, Рейчел прильнула к его твердому как камень телу. Она знала, что профессиональные ковбои, укрощающие диких быков, сильные и крепкие парни, Линкс к тому же был на голову выше других.

— Идем, — сказал он, поворачивая Рейчел к себе, — кажется, есть только один способ пробраться к столику. — И повел ее в танце.

Рейчел опешила от внезапного поворота событий. Не поднимая глаз к его лицу, она уставилась на его широкую грудь и проглотила комок в горле. То ли от кутерьмы в зале и ощущения нереальности этого вечера, то ли от того, что Линкс был рядом, Рейчел затрепетала, и его рука, поглаживающая ее спину, не могла унять эту дрожь. В довершение всего пряди волос выбились из ее тщательно уложенного французского пучка. Рейчел понимала, что с растрепанными, падающими на грудь волосами и широко распахнутыми глазами она больше походит на хиппи, чем на умную, самостоятельную женщину.

Взгляд, который бросил на нее Линкс, только подтвердил ее подозрения.

Линкс прижал ее голову к своей груди.

— Успокойся. Я не кусаюсь.

Какая удача, подумала она, повторяя его грациозные па на танцплощадке. Линкс прекрасно владеет собой. Он раскован, но без грубости и развязности, и явно не понимает ее скованности. Не то чтобы она была обидчивой и неразумной, просто у нее свои принципы — вот и все.

Когда они приблизились к столику, Чарлин поднялась и помахала им рукой.

— Вы оба прекрасно танцуете, — сказала она, и в ее глазах блеснул лукавый огонек. Чарлин указала на своего спутника. — Рейчел, дорогая, познакомься с Дэном Элдером.

— Привет, Дэн, — отозвалась Рейчел и улыбнулась долговязому рыжеволосому парню, старавшемуся преодолеть неловкость от оценивающего взгляда Чарлин. Отойдя от Линкса, Рейчел пожала протянутую руку. — Чарлин с нетерпением ждала этого вечера. Очень приятно наконец познакомиться с тобой.

— Я рад, что ты решила присоединиться к нам, Рейчел. Иначе я до сих пор ждал бы, пока Чарлин соберется.

Чарлин игриво толкнула Дэна локтем, он улыбнулся.

— Разве ты жаловался? Когда я тебя окликнула, собираясь уходить, ты был очень занят изучением содержимого холодильника…

— А что я могу поделать, если ты готовишь лучшее мясо на этом берегу Миссисипи?

Чарлин недоверчиво фыркнула:

— Что ты знаешь о Миссисипи? Ты же из Техаса!

— Она тебя поймала, братец, — усмехнулся Линкс.

— Согласен, — вынужден был признаться Дэн.

Линкс подвинул Рейчел стул, и она поблагодарила его вежливой улыбкой.

Народу было так много, что стулья придвинули вплотную друг к другу. Рейчел старалась не замечать, как Линкс прижался к ней мускулистым бедром. Почему бы не подвинуться поближе к Чарлин? Это просто безумие. Нельзя допускать подобных мыслей. Она ведь не собиралась касаться его руки, когда потянулась за салфеткой, или задеть ногу?

Линкс поставил свой стакан. Его взгляд заскользил по лицу Рейчел, и у нее перехватило дыхание. Их будто окутала сплошная пелена эмоций. Все медленно поплыло перед глазами Рейчел. Об улыбке не может быть и речи, подумала она, уставясь на его губы. Она знала, что если он сейчас наклонится и коснется губами ее рта, то она не сможет удержать себя.

— Что будешь пить? — спросил Линкс, его низкий голос пленял ее так же, как взгляд.

В ответ ей удалось выдавить слабую улыбку и нерешительно пожать плечами.

У Рейчел ощутимо повысилась температура, и она боролась с внезапным желанием обмахнуться салфеткой. К счастью, в этот момент рядом с ней возник дородный официант.

— Что будете пить, ребята?

— Виски с содовой, — ответила Чарлин, ее длинные серьги с горным хрусталем звякнули, когда она подвинулась ближе к столу.

— А вы, мисс?

Рейчел быстро заглянула в меню и сказала:

— «Доктор Пеппер», и побольше льда. Здесь так жарко, что нужно что-нибудь прохладительное.

— Дорогая, это же детская газировка, что ты делаешь? — прошипела Чарлин.

— Я… заказываю напиток, — ответила Рейчел.

Она искоса взглянула на Линкса и увидела на его лице усмешку.

— Еще пива, Сэм, — сказал он официанту.

Дэн нахмурился. Потянувшись за кружкой пива, он переключил внимание на Чарлин.

Линкс наклонился к Рейчел.

— Первые свидания всегда ужасны, правда? — спросил он, отхлебнув глоток пива.

— О да, — с чувством сказала она. — Надеюсь, мне никогда не придется пережить это еще раз! — Заколов выбившуюся прядь волос, она вдруг сообразила, как грубо прозвучали ее слова. — Извини. Я не имела в виду…

Заметив ее смущение, Линкс рассмеялся.

— Все в порядке, Рейчел. Я считаю, что твоя искренность вносит свежую струю. Если хочешь, мы можем притвориться, что это наше второе свидание. Тогда будем чувствовать себя свободнее, — сказал он.

— Думаю, сможем, — согласилась она, обдумывая его слова. — Хотя я не большой специалист в этом деле, — добавила она, не обращая внимания на странный трепет, вызванный его предложением. Она ведь не смела думать, что снова увидит его, правда? Линкс и не собирался приглашать ее, напомнила Рейчел себе, идея встречи исходила от Чарлин. — Это свидание не планировалось заранее.

— Я так и предполагал.

— Правда? Как ты узнал? — спросила она, теряясь в догадках, до чего он еще додумался.

— По туфелькам на высоких каблучках, твоему поведению и по сумочке.

— Сумочке?

Линкс сдвинул на макушку ковбойскую шляпу. Густая прядь каштановых волос с красноватым отливом упала ему на